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Fútbol: Hartford Athletic en su primer año en la USL

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Aquel sábado 9 de marzo de este 2019 pareciera lejano y a la vez tan cerca, cuando el Hartford Athletic, el primer equipo profesional de fútbol iniciaba su participación en el Torneo de la USL (United Soccer League), la Segunda División Profesional de los EEUU. Ese día, aunque cayó por 2 a 0 ante el Atlanta United 2, en Georgia, tuvo su debut oficial en un campeonato nacional.

Haciendo un balance de este primer año que concluyó el sábado 21 de octubre, en el Dillon con un triunfo ante Tampa Bay por 2 a 0, diremos que tuvo un saldo con altibajos. A nivel institucional, de imagen, de sponsors, de acompañamiento de público y repercusión ha sido positivo. Pensamos que ha logrado aparecer como alternativa para los que gustan los deportes y en especial el fútbol.

En lo que si quedaron en deuda, es en el aspecto netamente futbolístico. En 34 partidos, se ganaron solo 8, se empataron 5 y se perdieron 21 encuentros. Al final terminó con 29 puntos, en el penúltimo lugar de la Conferencia Este. Y en la general, de 36 equipos el Athletic quedó en el puesto 34. Para completar, diremos que marcaron 34 goles y recibieron 80 goles, solo superado por el Sounders FC, al que le hicieron 82.

A la luz de esta estadística, es evidente que hubo errores y muchos. Creemos que las buenas intenciones y el carácter jovial del técnico Jimmy Nielsen chocaron con una realidad, tiene un plantel de jugadores de nivel modesto. Al principio llamó la atención también que solo contaran con un hispano –el colombiano José Angulo– que a la postre resultó uno de los goleadores. Después vinieron dos hispanos más, uno de ellos –Danny Barrera– lo podríamos considerar como el MVP del equipo. Para destacar, el centro delantero de origen polaco, Wojciech Wojcik de buen físico y cumplió con la cuota de gol, en la defensa Sem De Wit y Raymond Lee se salvan de la peor parte del equipo, la defensiva. Una de las debilidades del Athletic fue la ingenuidad para marcar, nos pareció que faltó un medio campo que tuviera oficio para detener al contrario.

De los errores se aprende. Si hay algo que es justo resaltar, es la búsqueda permanente de jugar al ras del piso, no rifar la pelota y tratar de llegar al gol tocando. Y también las ganas que pusieron en cada encuentro.

No podemos olvidarnos de la emoción que tuvimos, aquel histórico 1 de junio, cuando junto a más de 11,000 espectadores vimos por primera vez al Athletic de local, jugando en el Estadio de East Hartford. Ese día se empató con North Carolina 1-1, y se cortó una racha inicial de 8 partidos perdidos, pero eso fue anecdótico, la alegría y el entusiasmo de la gente fue desbordante.

Igual, cuando esa tarde plena de calor y color del 13 de julio, se reabría el remodelado Dillon Stadium para jugar el primer partido realmente de “local” y se le ganaba 2 a 1 a Indiana. Al fin pudimos ver ese hermoso césped y una zona de parqueo que le daba al escenario otro nivel, ahí estaba el Alcalde Bronin gritando eufórico en el centro del campo, y Bruce Mandell, uno de los dueños y responsables de esta historia, acercarse a los hinchas y compartir los cánticos y la satisfacción de un sueño cumplido.

También, es bueno destacar que todos los partidos fueron televisados por Espn en directo, y que el Departamento de Prensa del Athletic se portó bien con nosotros, siempre atentos en las coberturas que hicimos, y en los envíos de los “Highlights” de fotos y videos de los partidos.

Para concluir, reconocemos que no fue un buen año en cuanto a resultados, pero el Hartford Athletic ha empezado a dar alegrías y a ganar hinchas. Creemos que realmente llegó para quedarse.

Jorge Alatrista

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