José Colón-Rivas, Director Ejecutivo del Departamento de Niños de Hartford

“Debemos cuidar el desarrollo, la protección y participación del niño”

José Colón-Rivas (45) es natural de Aibonito, Puerto Rico; estudió en la Universidad de Puerto Rico, tiene una maestría en Psicología Educativa , Currículo y Supervisión y Matemáticas de la Universidad Interamericana de Puerto Rico, y un doctorado en Desarrollo del Niño, Psicología y Estadísticas de la Universidad de Pennsylvania, acá en los Estados Unidos; además posee una amplia trayectoria como educador. Es el Director Ejecutivo de la Oficina del Niño de Hartford desde su creación, en el 2005, “mi llegada fue algo lógico…”, nos dijo. Rodeado de amplio material informativo y un gran entusiasmo por el trabajo que realiza, nos recibió en sus oficinas ubicadas en el edificio de la Municipalidad de Hartford.

-¿Cuéntenos brevemente de su trayectoria dentro de la educación?

-Trabajé de maestro en las escuelas de Hartford por 9 años, fui asistente de principal en la escuela Bulkeley High School y principal en Hartford High. Además trabajé como Director del departamento de Currículo e Instrucción de las escuelas de Hartford, encargado de Educación pre-Escolar, Acreditación, Educación Bilingüe y Tecnología Educativa.

-¿Cómo nació esta Oficina dedicada al Niño?

-La Oficina del Niño en Hartford surgió en Noviembre del 2005. Anterior a su formación y establecimiento, la Ciudad de Hartford no contaba con una oficina a nivel municipal dirigida a las necesidades de los niños y las familias. Históricamente las agencias que trabajaban en este tema no tenían la oportunidad de tomar decisiones en grupo y por ende se duplicaban los servicios a las familias, utilizando mas fondos de los que se necesitaban. El alcalde Eddie Pérez tuvo una brillante idea al decidir la creación de un plan de acción para la primera infancia. Fue diseñado con el fin de ayudar a las agencias responsables de la planificación de programas a entender, cuáles son los componentes fundamentales del mejor comienzo en la vida para la infancia y enseñarles estrategias eficaces para lograrlos. El Plan de Acción lo realizó un Comité especial en el cual yo participé por dos años. El mismo explica en detalle las áreas de necesidad en relación a la educación infantil y pre-escolar de nuestros niños; además los servicios que hay en Hartford, el dinero que llega y cómo debe distribuirse. Una vez terminado El Plan es cuando se decidió la apertura de la Oficina del Niño y tener una persona a cargo de ella. Mi nombramiento fue algo lógico, ya que había trabajado en la elaboración de la guía, y en ese momento trabajaba como director de desarrollo infantil.

-¿Nos puede ampliar la función que cumple la Oficina del Niño?

-De acuerdo al Plan o “Blue Print” que mencioné anteriormente, La Oficina Del Niño se enfoca en varias áreas dirigidas a fortalecer las competencias de la familia para garantizar el derecho de sus niños y niñas pequeños a la supervivencia, el desarrollo, la protección y la participación. Además de proveer a la familia de información crucial sobre prácticas de atención a la infancia, los programas para una paternidad y maternidad responsables, ayudándoles a perfeccionar sus habilidades y capacidades para ofrecer a sus hijos el mejor comienzo en la vida.

-¿Qué nos puede decir de los niños abandonados?

-En los últimos meses ha disminuido. Trabajamos de cerca con el Departamento de Niños y la Familia, DCF, para ir a los albergues, a los centros para verificar las edades de los niños y si son menores de 9 años de edad, inmediatamente hacemos planes de acción con ellos, se busca a que vuelvan a sus familias o solucionarle sus problemas.

-En cuanto a los inmigrantes indocumentados, ¿Se le presta ayuda igualmente?

-Aquí no importa raza, color, ni origen; lo importante es que las familias se sientan apoyadas y logren encontrar la ayuda que necesitan. Casi todo el personal de la oficina habla español. Hay padres que solo trabajan en Hartford y piden ayuda médica o llaman buscando ayuda o para orientarse sobre los servicios que tenemos en la ciudad, a todos les prestamos los servicios por igual.

-Vemos que tienen una guía para los padres, ¿Cómo funciona?

-Un grupo de personas voluntarias que se reúnen mensualmente en nuestra oficina desarrollaron una guía para padres con niños de edad pre-escolar, donde se listan todos los lugares para consultar por diversos servicios. Además toda esta información la tenemos en nuestra página web.

-¿En el último año han tenido recortes en el presupuesto?

-Todos en la ciudad hemos tenido que disminuir nuestro presupuesto. La Oficina del Niño recibe un 5% del presupuesto de la ciudad, aproximadamente 300,000 dólares. El resto de nuestro presupuesto se obtiene a través de propuestas que hacemos a nivel estatal y nacional. Esta oficina funciona con un presupuesto anual aproximado de 15 millones.

-¿Cómo trabajan con los centros de familia y los centros escolares?

-Tenemos diferentes centros familiares que hemos apoyado en los ultimos 4 años. Les ayudamos con los fondos para personal, materiales, y conexiones para que traigan más familias a sus centros. Trabajamos con niños hasta 9 años de edad, pero indirectamente la ayuda se le ofrece a todos, siempre enfatizamos el concepto de familia. Apoyamos 21 centros pre-escolares en la ciudad y pagamos desde 2,000 hasta 8,000 dólares por niño al año, ahí las diferentes agencias trabajan con los maestros y se hacen visitas a los salones de clases para que los niños y los padres se vayan familiarizando. Están también los centros de infantes y cuidado de bebes que trabajan directamente con nosotros y de igual forma los apoyamos económicamente.

-¿Y cómo hacen con las mamás que quieren criar y tener a sus hijos en sus casas?

-Lo que hacemos es darles entrenamiento gratuito porque, no es solamente darles cariño y alimentarlos, sino darles actividades desde pequeñitos para que empiezen a obtener destrezas necesarias antes de ir al Jardín de Infantes. Habitualmente entrenamos padres utilizando la Casa de Puerto Rico o en la Biblioteca de Hartford. Además tenemos una conferencia anual en la que los Proveedores que trabajan con familias y niños se benefician de información sobre desarrollo del niño y obtienen materiales educativos.

-¿Tienen contacto con la legislatura estatal?

-Trabajamos cien por ciento con la Comisión Legislativa de Niños, con su directora Elaine Zimmerman nos reunimos semanal o mensualmente en términos de coordinar lo que se necesita en Hartford, para seguir apoyando a los padres.

-¿El tema judicial del alcalde Eddie Pérez, perjudica la tarea de su oficina?

-Lo que le está pasando personalmente nos afecta, porque apoyamos al alcalde y lo consideramos una de las personas que más ha apoyado a las familias y a los niños de nuestra ciudad. Como educador, ciertamente puedo decir que el Alcalde tiene una meta genuina de ayudar a los niños y a las familias. Esto lo ha demostrado en innumerables ocasiones.

Jorge Alatrista


Nota.-

Para comunicarse con la Oficina del Niño pueden hacerlo al (860) 757-9533.

Jorge Alatrista
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