ENTREVISTA: Leslie Torres-Rodríguez, Superintendente de las Escuelas de Hartford: “Mejorar el ausentismo crónico es una prioridad”

Leslie Torres-Rodríguez nació en Santa Isabel, Puerto Rico y llegó a Hartford, Connecticut a los 9 años. Comenzó su carrera en educación en San Juan Tutorial Program. Enseñó Ciencias Sociales de Comportamiento en Capital Community College, fue profesora de CREC en Enfield, entre otros trabajos. Desde Abril del 2017 es la Superintendente de las Escuelas Públicas de Hartford (HPS). Promediando el mes de Diciembre IDENTIDAD LATINA la entrevistó para la Radio y publicamos lo más resaltante de aquel encuentro.

-Leslie, ¿Siempre tuvo la vocación de educadora?

-Cuando estaba en Puerto Rico, siempre quería ser Bióloga Marina. Fue cuando llegué a los Estados Unidos y en la escuela Burns en Hartford donde estudié y tuve el placer de conocer a mi primera maestra latina, la Sra. Rivera que me despertó la vocación de enseñar y preocuparme de la educación de los niños.

–Ahora como máxima autoridad de la educación en Hartford, ¿Cuál es su balance de este año escolar?

-Bastante difícil el año. Debido a los recortes en el presupuesto, lamentablemente dos escuelas cerraron el año pasado. Algunas escuelas como la Milner, la Academia de Periodismo y la escuela Hartford Inc, se moverán a la escuela Weaver, que se va abrir este verano. Esto es para mejorar la eficiencia, pero también hay cambios programáticos, tenemos que cambiar la práctica de los adultos y el aprendizaje de los estudiantes. Las personas piensan que cada escuela tiene que tener lo mismo, pero en la realidad, las necesidades de cada escuela son diferentes. Por ejemplo, cuando una escuela recibió un gran número de alumnos puertorriqueños que vinieron por el huracán María. Esas escuelas van a necesitar más recursos. Ese es el Plan de Equidad que estamos impulsando.

-¿Más o menos cuántos estudiantes de Puerto Rico han recibido las escuelas de Hartford, en el último año?

-Recibimos 457 estudiantes, de ellos la mitad todavía están con nosotros. El resto se han regresado a la isla.

-¿Cómo están evaluando las escuelas Magnet qu están a cargo de HPS?

-Hartford Public Schools también opera a las escuelas llamadas Magnet. En el Plan de Modelo de Excelencia, nosotros analizamos a los Magnet, porque muchos padres no están seguros de que es el mejor paso para sus hijos cuando terminan la primaria. Aclaro también que las escuelas Charter no están bajo nuestra jurisdicción. Los Magnet van a seguir, muchos estudiantes que asisten a esas o de otras magnets operadas por CREC, dicen que tuvieron buena experiencia. Pero es bueno saber que no todos los estudiantes tienen la oportunidad de asistir a una escuela magnet.

-¿En los últimos años Hartford ha mejorado en los promedio, sin embargo siempre está bajo en las calificaciones que hacen, ¿Qué factores hacen que no se mejore los promedios?

-Hay varios factores. Cuando muchos estudiantes vienen al kínder o pre-kinder, lo hacen con muchas necesidades. Así que tenemos que dar mucho apoyo y recursos para la alfabetización temprana. Muchos de los niños no tienen la preparación temprana. Entonces, nuestra tarea es hacer lo mejor para cerrar esas brechas que existen entre unos y otros. Tenemos muchos estudiantes con el inglés como su segundo idioma, no solo entre los más jóvenes pero entre los mayores también. Hay muchos estudiantes que necesitan apoyo emocional, ya que vienen con ciertos traumas familiares. Y la verdad, algo que realmente nos preocupa es el ausentismo crónico.

-Nos enteramos que han empezado una campaña para atacar el problema del ausentismo. 

-Lamentablemente esto pasa hasta los niños en prekinder, el ausentismo crónico es un problema. El 20% de los niños de esa edad faltan habitualmente. Claro, entendemos que es un problema de los padres o tutores. En el octavo grado, el ausentismo crónico es 23%, en el noveno, sube al 40%. Esto hace que aumente la probabilidad de que estos niños no terminen  la escuela. Estamos teniendo reuniones a todo nivel, con los maestros, con las organizaciones y con los padres para ver las causas de este problema y atacarlos. Esto ya es una prioridad para mi gestión.

-¿Qué porcentaje se están graduando de la Secundaria en vuestro área?

-Un 67% terminan la secundaria en cuatro años. El porcentaje sube si se incluye a los que terminan en más de cinco. Esto también es un desafío para mi gestión. En realidad, todo está conectado, comenzando con lo que pasa en el kinder.

-Uno sabe que hay problemas económicos en las familias, pero no debería ser impedimento de buscar ayuda para priorizar la educación de sus hijos.

-Estoy de acuerdo y también debemos mirar a la comunidad, porque muchas veces el éxito de las escuelas depende en cuánta ayuda recibe de la comunidad.

-Hoy es el aniversario de la matanza en la Sandy Hook, una escuela primaria en Connecticut, ¿Cómo está la seguridad en las escuelas de Hartford?

-Pienso que toda persona, educadora, administradora, padre no puede olvidar esa tragedia que sucedió hace 6 años. Nosotros tenemos una gran alianza con la Policía de Hartford y nuestras agencias comunitarias. Pero no solo es tener más oficiales de seguridad, también es tener un clima y cultura en el salón, en la escuela, donde se sientan los alumnos y los estudiantes y los padres que los valoran, que se sientan pertenecientes al lugar.

-¿Estaría a favor que armen a los maestros?

-No estoy de acuerdo. Tenemos que armar a nuestros maestros con recursos en términos de cómo mejorar su enseñanza, en cómo ayudar los estudiantes con traumas, etc.

-¿Cómo puede el público saber más sobre las Escuelas Públicas de Hartford?

-Por nuestra página web: hartfordschools.org, y si vienen a nuestro Centro de Bienvenida, “Welcome Center”, que está localizado en el Primer Piso de la 960 Main Street en Hartford.
Jorge Alatrista
jorge@identidadlatina.com
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