EDUCACION: «Free College» es aun más popular pero complicado

"Universidad Gratis" es cada vez más popular pero complicado para los estados.

Persisten las preguntas sobre quién debe recibir ayuda y cuánto.

Los padres de Julius Dancy no podían permitirse enviarlo a una universidad de cuatro años. Sus calificaciones en la escuela secundaria, admite, no fueron excelentes, por lo que no calificó para becas por mérito.

Pero Dancy vive en Tennessee, donde desde 2014 el estado ha prometido universidad comunitaria gratuita para los jóvenes que se inscriben a tiempo completo, realizan ocho horas de servicio comunitario por semestre y obtienen un promedio de "C."

Dancy, de 18 años, está ahora en su primer año estudiando negocios en Southwest Tennessee Community College en Memphis. El programa estatal de universidades sin matrícula hizo que la universidad fuera posible para él, dijo.
"No hubiera podido ir a la universidad sin que Southwest ofreciera las cosas que ellos hacen," dijo en una entrevista con Stateline. En cuanto a muchos de sus compañeros de la escuela secundaria, agregó: "Sé por un hecho que no hubieran podido ir a la universidad sin la Promesa de Tennessee."

Programas como el de Tennessee han captado la imaginación del público. Al menos 15 estados, algunos encabezados por republicanos y otros por demócratas, ahora cubren la matrícula universitaria de dos o cuatro años para algunos estudiantes. Los legisladores en 23 estados están flotando las facturas de "colegios gratuitos" este año. Y varios candidatos presidenciales demócratas de alto perfil no solo quieren que la universidad sea gratuita, sino también eliminar la deuda de los préstamos estudiantiles. [Vea una propuesta de Connecticut aquí]

Pero los responsables de formular políticas están discutiendo sobre quién debería recibir ayuda y cuánto.

Los críticos de la izquierda quieren ampliar la universidad gratuita a más estudiantes y cubrir más que la matrícula. Argumentan que en muchos estados, los dólares del programa se transfieren a estudiantes más ricos y no cubren gastos como libros de texto, tarifas de cursos y transporte.

A los críticos de la derecha les preocupa que los programas universitarios gratuitos no preparen a los estudiantes para la fuerza laboral. Algunos también advierten contra la creación de nuevos programas de derechos caros.

En Michigan, el llamado de la gobernadora demócrata Gretchen Whitmer de este año para aumentar la ayuda para becas y hacer que el colegio comunitario sea gratuito es recibido por la legislatura liderada por los republicanos. En declaraciones a los periodistas, el líder de la mayoría en el Senado Mike Shirkey dijo que no está seguro de que el alto costo de la universidad sea el problema.

"Creo que el valor es, y no hacemos un trabajo lo suficientemente bueno como para medir el valor," dijo, es decir, garantizar que los títulos universitarios rindan frutos. El objetivo de Whitmer de garantizar que el 60 por ciento de los adultos de Michigan tengan una credencial universitaria para el 2030, dijo, "no tiene mucho sentido. ¿Qué pasaría si todos esos logros estuvieran en el tejido de canastas bajo el agua?

Las restricciones presupuestarias a menudo obligan a los legisladores a reducir sus planes universitarios gratuitos. "Estamos viendo programas cada vez más específicos que no son tan fáciles de facturar como la 'universidad gratuita universal,'" dijo Sarah Pingel, analista senior de políticas de la Comisión de Educación de los Estados, la rama sin fines de lucro de un pacto interestatal sobre política educativa.

Una promesa para los estudiantes:

Los programas universitarios gratuitos se remontan a décadas: Indiana, por ejemplo, ha ofrecido becas completas a algunos estudiantes desde la década de 1990, pero comenzaron a multiplicarse en los años posteriores a la Gran Recesión, ya que la deuda universitaria se disparó y los pronosticadores predijeron que la mayoría de los empleos futuros requerirían capacitación avanzada.

Las ofertas van desde programas de la ciudad financiados por donantes privados hasta subvenciones estatales para títulos orientados a la fuerza laboral y, en el caso de Nueva York, una beca de cuatro años que se convierte en un préstamo si los beneficiarios salen del estado después de la graduación.

Pero quizás el ejemplo más conocido sea la Promesa de Tennessee, que atrajo mucha atención de los medios cuando se convirtió en ley e inspiró una serie de programas de imitación.

La subvención para los recién graduados de la escuela secundaria cubre las últimas matrículas de colegios comunitarios y los aranceles obligatorios que aún no están cubiertos por otras subvenciones, como la beca federal Pell para estudiantes de bajos ingresos y la beca por mérito de Tennessee. Es conocido como un modelo de financiamiento del "último dólar."

En 2015, el primer año del programa, los colegios comunitarios inscribieron a casi un cuarto de los graduados de preparatoria más recientes, y casi la mitad de los nuevos inscritos no recibieron ningún dinero de la Promesa porque calificaron para otras subvenciones.
La inscripción se ha incrementado en otros estados con programas similares de "último dólar." "Hemos visto un aumento significativo en esta población después de la escuela secundaria," dijo Sara Enright, vicepresidenta de asuntos estudiantiles en el Community College de Rhode Island. "Y creo que es porque cuando publicas un anuncio gratuito en la universidad, es solo un mensaje simple que atrae a la gente."

En 2016, un año antes de que comenzara el programa de Promesa de Rhode Island, 1,100 recién graduados de secundaria se inscribieron en la universidad comunitaria del estado. Para el otoño pasado, la inscripción de ese grupo se había más que duplicado.

La mayoría de los estados asignan cadenas a los programas universitarios gratuitos, como exigir que los estudiantes asistan a tiempo completo. Eso ayudó a impulsar las tasas de graduación en Rhode Island, donde Enright espera que el 18 por ciento de la primera cohorte de Rhode Island Promise se gradúe después de dos años en la universidad comunitaria, triplicando la tasa de graduación típica. La mayoría de los estudiantes de CCRI asisten a tiempo parcial.

Los estudiantes de Promise en Tennessee también se gradúan a tasas más altas que sus compañeros. Pero los estudiantes que reciben la mayor ayuda de Promise, en su mayoría hombres que no califican para recibir ayuda basada en la necesidad o por mérito, son los menos exitosos.

Solo el 11 por ciento de estos estudiantes en la primera cohorte del programa completaron un título o certificado en cinco semestres, en comparación con alrededor del 20 por ciento de los estudiantes de Promise en general.

La directora de política de la Oficina de Política y Estrategia de la Junta de Regentes de Tennessee, Amy Moreland, dijo que tales estudiantes tienen más probabilidades que otros estudiantes en el programa Promesa de graduarse con un certificado técnico que los prepara para un trabajo específico.

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SOPHIE QUINTON
CT Mirror

Identidad Latina
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